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Nel DNA nuovi indizi sulle radici ebraiche

Nicholas Wade - New York Times 14/5/2002

Un nuovo filo si intreccia nel complesso arazzo della storia ebraica, un filo formato da una doppia elica di DNA.

I dati del DNA suggeriscono una particolare versione della storia ebraica e origini che gli storici non hanno ancora avuto il tempo di valutare, ma che sembrano essere conciliabili in linea di principio con la documentazione storica, secondo gli esperti in studi ebraici.

Il quadro genetico che emerge si basa in gran parte su due studi, uno pubblicato due anni fa e l'altro questo mese, i quali insieme dimostrano che gli uomini e le donne che hanno fondato le comunità ebraiche avevano storie genetiche sorprendentemente differenti.

Il primo studio, condotto dal Dr. Michael Hammer dell'Università dell'Arizona, ha mostrato da un'analisi del cromosoma maschile, o Y, che uomini ebrei provenienti da sette comunità erano imparentati fra loro e con le popolazioni attuali della Palestina e della Siria, ma non con gli uomini delle loro comunità di accoglienza.

La scoperta suggeriva che gli uomini ebrei che fondarono le comunità hanno avuto origine dall'antica popolazione mediorientale di 4.000 anni fa da cui sono discesi gli arabi, gli ebrei e altri popoli. Essa mostrava l'unità genetica delle popolazioni ebraiche della Diaspora e confutava l'idea che la maggior parte delle comunità ebraiche fossero convertiti relativamente recenti come i Cazari, una tribù turca medievale che abbracciò l'ebraismo.

Ora un nuovo studio mostra che donne di nove comunità ebraiche dalla Georgia, repubblica ex sovietica, al Marocco hanno storie genetiche molto differenti da quelle degli uomini. In ogni comunità, le donne portano pochissime "firme" genetiche sul loro DNA mitocondriale, un elemento genetico ereditato solo lungo la linea femminile. Ciò indica che la comunità aveva solo un piccolo numero di madri fondatrici e che dopo l'evento fondativo ci fu un interscambio molto scarso, se ci fu, con la popolazione ospitante. L'identità delle donne, comunque, è un mistero, perché, a differenza degli uomini, le loro "firme" genetiche non sono collegate fra loro o con quelle delle popolazioni attuali del Medio Oriente.

Il nuovo studio, condotto dal Dr. David Goldstein, dal dottor Mark Thomas e dal Dr. Neil Bradman dello University College di Londra e da altri collaboratori, appare questo mese sull' "American Journal of Human Genetics". Il dottor Goldstein ha detto che è compito degli storici interpretare le prove genetiche. La sua congettura personale, ha detto, è che la maggior parte delle comunità ebraiche si sia formata da unioni tra uomini ebrei  e donne locali, anche se rileva che le origini delle donne non possono essere determinate geneticamente.

"Gli uomini provenivano dal Vicino Oriente, forse come mercanti", ha detto. "Hanno costituito popolazioni locali, probabilmente con donne locali. Ma una volta che la comunità è stata fondata, dovevano salire delle barriere, perché altrimenti la diversità mitocondriale sarebbe aumentata".

Nell'antico Israele il sacerdozio ebraico era tramandato di padre in figlio. Ma in un'epoca compresa fra il 200 a.C. e il 500 d.C. lo status ebraico venne definito per discendenza materna. Anche se le madri fondatrici della maggior parte delle comunità ebraiche non sono nate ebree, i loro discendenti lo erano.

"E 'proprio quella consuetudine che ci permette di vedere questi eventi fondatori," ha detto il dottor Goldstein.

Come le altre comunità ebraiche nello studio, la comunità ashkenazita dell'Europa settentrionale e centrale, da cui discende la maggioranza degli ebrei americani, dimostra una diversità minore di quanto previsto nel suo DNA mitocondriale, riflettendo forse la definizione materna di ebraicità. Ma a differenza delle altre popolazioni ebraiche, essa non mostra segni di aver avuto pochissimi fondatori femminili. È possibile, ha detto il dottor Goldstein, che la comunità ashkenazita sia un mosaico di popolazioni separate formatesi allo stesso modo delle altre.

Il Dr. Harry Ostrer, un genetista medico presso la New York University, ha detto che le 26 malattie genetiche specifiche riscontrate negli ashkenaziti, di solito attribuite a "effetti fondatore", potrebbero essere spiegate con l'idea di un mosaico di piccole popolazioni. Un "effetto fondatore" amplifica qualsiasi mutazione presente in una piccola popolazione che in seguito si espande.

"Egli ha davvero aperto la porta per un lavoro molto interessante," ha detto il dottor Ostrer.

L'idea che la maggior parte o tutte le comunità ebraiche siano state fondate da uomini ebrei  e donne locali è piuttosto in contrasto con le consuete tradizioni di fondazione. La maggior parte delle comunità ebraiche sostiene di essersi formata da famiglie che fuggivano dalle persecuzioni o erano state invitate a stabilirsi da re locali.

Ad esempio, si dice che gli ebrei iracheni discendano da quelli esiliati a Babilonia dopo la distruzione del primo Tempio nel 586 a.C. I membri della comunità "Bene Israel" di Bombay dicono di essere figli di ebrei fuggiti dalle persecuzioni di Antioco Epifane, che represse la rivolta dei Maccabei, intorno al 150 a.C.

La maggior parte di questi racconti di fondazione non ha un forte sostegno storico. Il Dr. Lawrence H. Schiffman, professore di studi ebraici e giudaici presso la New York University, ha detto che i nuovi dati genetici potrebbero spiegare bene come si siano formate alcune comunità ebraiche molto lontane fra loro. Ma egli dubitava che essi spieghino l'origine delle comunità ebraiche più grandi, che sembrava più probabile si siano formate da famiglie che erano in fuga dalle persecuzioni o costituivano insediamenti su invito.

Il Dr. Shaye Cohen, professore di letteratura e filosofia ebraica a Harvard, ha detto che le implicazioni delle scoperte e l'idea di comunità ebraiche fondate da mercanti, non erano "affatto non plausibili."

"Gli autori sono corretti nel dire che le origini storiche della maggior parte delle comunità ebraiche sono sconosciute", ha detto il dottor Cohen. "Non solo le più piccole, come in India, ma anche la cultura dominante ashkenazita da cui discende la maggior parte degli ebrei americani".

In un recente libro, "Le origini del'ebraicità", il dottor Cohen ha sostenuto che comunità ebraiche insediate a grande distanza l'una dall'altra avevano adottato l'insegnamento rabbinico della discendenza matrilineare dell'ebraicità subito dopo le conquiste islamiche nel settimo, ottavo e nono secolo d.C.

Una parte dell'analisi del team di Goldstein, che la discendenza matrilineare dell'ebraicità sia stata praticata alla fondazione di ciascuna comunità o subito dopo, potrebbe adattarsi a questa conclusione, ha dichiarato il dottor Cohen, se le comunità sono state fondate in questo periodo.

I dati che sono stati prodotti dal Dott. Hammer, dal dottor Goldstein e da altri genetisti delle popolazioni sfiora la delicata questione se gli ebrei possano essere considerati una razza. Il dottor Cohen ha osservato che i nazisti e i loro predecessori anti-semiti avevano sostenuto che gli ebrei fossero una razza e quindi fossero inconciliabili con la comunità ospitante, e che gli ebrei avevano in risposta sostenuto che non lo erano, perché essi ammettevano persone mediante la conversione.

Se le madri fondatrici della maggior parte delle comunità ebraiche erano locali, ciò potrebbe spiegare perché gli ebrei in ogni paese tendono ad assomigliare alla loro comunità di accoglienza dal punto di vista fisico, mentre le origini dei loro padri fondatori ebrei possono spiegare gli aspetti che le comunità hanno in comune, ha detto il dottor Cohen.

Nonostante la definizione di ebraicità come nascita da una madre ebrea, e la probabilità di una certa continuità tra le popolazioni antiche e moderne, fino a poco tempo non era chiaro che la genetica può dare un grande contributo alle questioni relative all'identità ebraica.

Alcuni studiosi sospettavano che le comunità ebraiche, attraverso matrimoni misti o conversioni, fossero diventate poco diverse dalle loro popolazioni ospitanti. Molti dicono di credere che, anche se gli ebrei sono un gruppo definibile in termini etnici anziché in termini culturali o religiosi, sia impossibile o imprudente definirlo un gruppo etnico sotto il profilo genetico.

Il Dr. Schiffman ha detto che come presidente dell'Associazione per gli studi ebraici considererebbe opportuna una discussione tra i genetisti e gli storici sull'interpretazione dei nuovi dati. Egli ha osservato che lo studio delle differenze razziali ha portato al disastro in passato, ma che la nuova analisi delle differenze genetiche era "una forma di scienza razziale per il bene, piuttosto che per il male".

"La scienza razziale", ha detto il dottor Schiffman, "ha portato tante cose terribili. Ma è una norma ora in genetica studiare la genetica razziale dei gruppi. Quindi credo che ci sia una differenza sorprendente".

I genetisti usano il cromosoma Y e il DNA mitocondriale per tracciare il movimento delle popolazioni, perché ognuno di essi  è passato invariato da genitore a figlio, evitando la mescolanza genetica che si verifica nel resto del genoma tra le generazioni. Dal momento che il cromosoma Y si trasmette solo di padre in figlio, e il DNA mitocondriale è sempre ereditato dalla sola madre, i due elementi servono a ricostruire la storia genetica rispettivamente degli uomini e delle donne.

Ma dal momento che il cromosoma Y e il DNA mitocondriale registrano modificazioni occasionali o mutazioni ogni mille anni o giù di lì, sulla stessa scala di tempo nella quale la popolazione umana si differenzia, diversi gruppi etnici tendono ad avere schemi di mutazioni caratteristici.

Le mutazioni del cromosoma Y e del DNA mitocondriale nelle comunità ebraiche di oggi riflettono le origini dei fondatori di sesso maschile e femminile, ma dicono poco sul resto del genoma, che è ormai un insieme di geni presumibilmente ben miscelato al quale hanno contribuito tutti i fondatori di ogni comunità.

Rilevando che il cromosoma Y indica una origine mediorientale delle comunità ebraiche e il DNA mitocondriale una possibile origine locale, il dottor Goldstein ha detto che è stato impossibile stabilire la composizione dei cromosomi ordinari, i quali trasportano la maggior parte dei geni.

"La mia supposizione", ha detto il dottor Goldstein, "è che il resto del genoma sia una miscela di entrambi."

 

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